viernes, 24 de enero de 2014

'Éramos pocos y parió la rata' (una de especies invasoras)


No se trata del maestro mutante astilla (o Splinter o 'estellicó') de las tortugas Ninja ya de por sí de tamaño natural, pero casi le llega en tamaño. Una nueva especie exótica parece que empezaría a observarse en libertad en la costa mediterránea. Una impactante noticia de la cual daba cuenta el periódico Levante mostraba una rata de tamaño descomunal en Almassora, Comunidad Valenciana el verano de 2013. Este rodedor fue posteriormente identificado por la responsable del zoológico de Valencia Bioparc como rata gigante de Gambia Cricetomys gambianus (véase, sin embargo nota al pie).

El caso es que, según el periódico Levante, los vecinos de Almassora mencionaban en la zona a más de una rata de éstas. La especie gambiana es usada al parecer comunmente (y aunque cueste creerlo para mucha gente) como animal de compañía e incluso para detectar minas anti-persona en África. 

El hecho al parecer localizado (la especie no figura en el reciente  Real Decreto 630/2013, de 2 de agosto, por el que se regula el Catálogo español de especies exóticas invasoras, sucedió en verano de 2013. Pero acabamos de tener noticias de una nueva observación (captura, afortunadamente) de un ejemplar en el Delta de l'Ebre, Tarragona (foto abajo) entre finales de diciembre de 2013 y enero de 2014, cuya foto circula ya por internet.


Cricetomys gambianus. Delta de l'Ebre, Tarragona. Enero de 2014  [Hemos difuminado la cara del hombre para preservar su identidad]

La foto, estudiada por biólogos tanto de la Generalitat de Catalunya como de la Universidad de Barcelona muestra un ejemplar de rata presumiblemente de la especie gigante gambiana y de 1,5 a 2 kg de peso cuya característica de interés, colorido a banda, es la ámplia base de la cola, propia de la especie africana. Se está intentando localizar el cadaver del ejemplar para obtener muestras para su estudio y no había citas previas, ni posteriores, de esta especie en Catalunya. Se desconoce si se trata de un escape.

¿Qué hace una rata gigante en un blog de aves?

Las especies invasoras son un gran problema para las aves. Y en este blog hemos comentado el caso del visón americano y en general de cómo estas especies desequilibran el ecosistema, tanto natural como agrícola. En el Delta de l'Ebre confluyen varias especies invasoras que están causando muchos problemas a la agricultura y hábitats naturales (como el caracol manzana) pero también al río y su ecosistema (mejillón cebra, siluro, otros peces exóticos). Las personas también reciben los efectos directos de estas especies exóticas (por ejemplo, el mosquito tigre, cotorras en ciudades etc...) y la lista de exóticas sigue en aumento, siendo un problema de gran preocupación en el momento actual.

La zona del delta de l'Ebre, además, es un humedal de primera magnitud y solo faltaría que una rata de las dimensiones de la gambiana se sumase a todas las plagas que ya sufren arrozales y humedales. 

La base de datos global sobre especies invasoras cita las siguientes afectaciones, particularmente en Estados Unidos donde fue declarada plaga durante unos años:


  • Vector de enfermedades: Las ratas gigantes gambianas han sido asociadas a diferentes zoonosis potencialmente patogénicas (enfermedades que pueden ser pasadas a humanos) incluyendo leptospirosis, bartonelosis, tripanasomiasis y la viruela de los monos. De ésta última se infectaron 72 personas en Estados Unidos en 2003.
  • Reducción de la biodiversidad: Se ha descrito que en Florida, USA, amenazan diferentes especies endémicas de la zona como mamíferos de tamaño inferior o invertebrados. Además por su gran tamaño compiten con otras especies y no es de extrañar que predasen sobre alimento de aves pero también sobre nidos y pollos de éstas.
  • Agricultura: Las ratas gigantes de Gambia causan grandes pérdidas a las cosechas en África (ver referencias en el enlace de arriba) y se temió por su impacto en la agricultura norteamericana también.

Habrá que estar al caso de cualquier cita de roedor de gran tamaño. El coipú Myocastor coipus se adentra desde Francia en el norte de Catalunya. Hay mapaches campando por el centro de España y solo hace falta repasar el anexo del catálogo de especies invasoras para quedarse con los pelos de punta. 

Parece que gastamos cada dia más esfuerzos en erradicar especies alóctonas que casi en proteger las nuestras, cuyos presupuestos se ven migrados por el esfuerzo dedicado a intentar quitar 'de en medio' lo que nos ha llegado por negligencia de algunos, capricho de otros luego abandonado en la calle (como recientemente también se ha conocido también pasa con ex-mascotas cerdos vietnamitas) y que cada vez hay más y más casos de éstos. 

El doloroso video del pollo de albatros devorado por ratones 'normales' solo podría ser un anticipo de lo que podrian llegar a comerse roedores gigantes de éstos, omnívoros de por sí. Mientras tanto se va promocionando su uso como 'mascota exotica'. Habrá que seguir eventuales futuras citas y considerar rápidamente si permitir que estas especies peligrosas (sin el 'potencialmente', 72 casos de viruela del mono dan para calificarlas como peligrosas) puedan seguir siendo comercializadas y en último extremo llevadas a lugares de valiosísimo interés natural como ha pasado con el entorno de l'Albufera de Valencia y el Delta de l'Ebre.

A los amantes de las mascotas exóticas. Opino que si quereis ver una rata grande, viajad a su hábitat natural africano o bien seguid viendo dibujos de las tortugas ninja. Esa sí que no hacía daño.





Nota. Véase el comentario de Juan Manuel Pérez García a este post que indica que las observaciones de Castellón pueden ser erróneas y debidas a un efecto óptico de las fotografias publicadas en el diario Levante arriba mencionado.

domingo, 19 de enero de 2014

A 'Black' White Stork at Aiguamolls, Girona

A dark, blackish stork was videotaped using hand-held digiscoping techniques on 10th January 2014 (Sergi Sales, Carolina García, Ricard Gutiérrez, see below). The bird resembled initially a Black Stork Ciconia nigra but obviously it was not because of entirely dark feathering. The possibility of a melanistic bird arose, but caution with these plumage aberrations is needed and indeed a paper on this species apparent cases of melanism was published not many years ago (Gordinho, L. 2008 Â propos des Cigognes blanches Ciconia ciconia 'melàniques' Ornithos 15: 304-307).





Investigating through the net, and commenting the record with the fellows from the Empordà area, it became clear that there was not only one black (the above bird) but three 'dirty' storks in different degree of darkness (Àlex Ollé in litt).

In fact, the portal ornitho.cat gathers sightings of these birds since at least November 2013 (links to ornitho.cat pages under the date, all photos and info from that site and credit to their authors):

- 3.11.2013 Joan Ventura sees one dirty bird at Mas Trencat, Castelló d'Empúries and comments: Sembla que no és una cigonya negre sn una blanca que per algún motiu està tacada de negra.[It seems that it is not a Black Stork but a White Stork that, for some reason is stained black]

© Joan Ventura at ornitho.cat

- 4.11.2013 Marc Rovira quotes 1-2 ind at Aguait Quim Franch, Castelló d'Empúries / Castelló d'Empúries 'with black feathering'.

- 9.11.2013 Pere Baucells  Colomer quotes one bird well black and suggests if it was covered by any kind of black dye Un individu ben negre. Untada d'algún tint negre???

© Pere Baucells at ornitho.cat
 
© Pere Baucells at ornitho.cat

 - 11.11.2013 Joan Ventura quotes that TWO dark birds remain at the Aiguamolls area within a grand total of 230 individuals.

- 19.11.2013 Marc Rovira sees one dark bird within a group of 44 individuals at Arrossars de la Gallinera, Castelló d'Empúries.

- 23.11.2013 Jordi Faus comments that at El Cortalet area, Aiguamolls de l'Empordà, there were one very dark bird and another greyish individual: N'hi havia una de ben negra i una altra grisosa

- 4.1.2014 Pau Barnés and Jozef Leestmans quote 120-156 individuals at Estanys d'Europa and introduce one image of the 'greyish bird'.


© Pau Barnés at ornitho.cat
- 10.1.2014 Video above
- 11.1.2014 Miquel Arxer quotes one very dark bird at Aiguait Quim Franch, from Aiguamolls.
- 18.1.2014 Jozef Leestmans recalls two birds again which he quotes as '1 Completely Black - Melanistic one partial melanistic looked dark grey'

© Jozef Leestmans at ornitho.cat
Finally, Àlex Ollé, on 19.1.2014 comments as follows regarding the three stained storks and confirms that there were up to three birds:

"...n'hi han hagut fins a 3, tot i que sembla que ara mateix s'observen dos, una de molt negre i una de 'gris' (com la foto que t'adjunto). De les tres, una encara hi és i és molt fosca, una altra un xic més apagada amb anella, que crec que ja no s'observa, i una que simplement està tacadeta. Ara bé, l'ocell que tenia anella, aquesta era hexagonal, negre i amb els dígits blancs; del tipus centreuropea (alemana, danesa,...). Amb tot, no vaig poder llegir-la, ja que també estava tacada. Almenys una de les cigonyes "negres", s'ha vist repetides vegades a l'abocador, com totes les cigonyes del PNAE, pel que podria ser el punt d'orígen del tema. "

'There have been up to three, although (on January 2014) there seem to remain two, one very black and another grey (like the below photo). Of the three, one -the black one- is still around while there is another greyer which carries a ring, that I think it has left the area, and another simply a bit stained. It's worth noting that the ringed stained stork was carrying an hexagonal ring, black with white digits, such as those used in central Europe (german, danish...). Unfortunately I could not read the ring since it was stained too. Al least one of the 'black' storks has been seen repeatedly in the county dump, as all Aiguamolls Park Storks, so the dump could be after the origin of the whole thing'.

Incidentally in the photo that Àlex encloses the third stained stork is also visible along white 'regular' ones, the grey and a Common Crane (Grus grus).

© Àlex Ollé. Note the greyish bird (background to the left and a mid-stained bird in the lower left front. Aiguamolls de l'Empordà, Autumn 2013.

 Are these birds melanistic or have a plumage aberration?

It is worth having a look to the good work of van Grouw, H 2006. Not every white bird is an albino: sense and nonsense about colour aberrations in birds. Dutch Birding 28: 79-89. Plumage aberrations have to be named carefully and, as Gordinho 2008 states, particularly in the case of White Storks.

Gordinho (2008) analyzes and discusses four cases of claimed 'melanistic' White Storks: two from Portugal, one from Hungary and one from Morocco.  The two from Portugal were demonstrated to be oiled birds as were others from Oman also reviewed. Contacted regarding the Aiguamolls darkest bird and prior to know there were actually three in different degrees of grey shade, Gordinho (in litt) commented that even in the darkest bird

 'I see some contrast between the feathers that should be black (remiges, greater coverts, eye stripe) and the feathers that should be white. Also dropping wings, scruffy vent, retracted neck... Based on this one out-of-focus image [an image I provided of similar quality as the video, note of the editor], looks like a good candidate for a stained bird'.

Indeed in his 2008 paper he concludes that  'when confronted with an abnormally plumaged bird, birdwatchers are urged to take a full description covering the bird's structure, carriage and behaviour'. As it has happened in this Aiguamolls case, he states 'discussing the record with locals, even if not birdwatchers, may prove equally important to determine the causes of abnormal colouring'.

Black colour causes an illusion of a certain subtle change of structure and shape as it can even be seen in the below image of the dark stork in flight compared with 'regular ' White Storks

© Àlex Ollé, autumn 2013 Aiguamolls de l'Empordà, Girona


It seems clear that, paraphrasing the van Grouw paper title, not every white bird is an albino, nor every dark bird is a melanistic individual!.



Acknowledgements

Thanks to Àlex Ollé for his input and photographs plus Luis Gordinho for his paper at Ornithos and opinion on the darkest bird at Aiguamolls de l'Empordà.